コラム

 公開日: 2014-02-05  最終更新日: 2014-06-04

睡眠の科学 NO1

睡眠は脳のメンテナンス作業!?

なぜ、私たちは眠るのか? 夢にはどんな意味があるのか? 一生の3分の1もの時間を費やすのに、睡眠に関してはわからないことばかりだ。科学的な研究が始まって80年以上経ったいまでも謎だらけだ、という。どこまでわかって、何が謎のままなのか・・・・・・。睡眠と密接に関係している神経伝達物質「オレキシン」が発見されました。

 まずは、「眠り」に関して、みなさんが気になっている事柄についてお答えしていくことにしましょう。

Q1 眠らないとどうなるのですか?
 人間はずっと眠らずにいることはできません。いつか必ず寝てしまいます。研究者が調査したものでは264時間が世界記録。ギネスブックには266時間という数字が出ています。しかし、動物実験では眠らせずにいると、2週間後に感染症などにかかって死んでしまいました。264時間寝なかった人も途中で体調不良を訴え、妄想を見るようになり言語障害も起しています。明らかに身体に変調を来たしたのです。「致死性家族性不眠症」という眠れない病気があります。その患者さんは想像を絶する苦しみの中で死を迎えます。

Q2 何のために人間は眠るのですか?
 眠るのは人間だけではありません。哺乳類は例外なく睡眠をとります。渡り鳥も飛びながら寝ているし、イルカのなかには左半球と右半球が交互に眠る種類もあります。眠っているとき、動物は無防備で危険な状態です。であるならば、眠らないよう進化すればいいのに、そうならなかったのは睡眠が必要だからでしょう。なぜ必要なのか? このことは十分に解明されたとはいえません。ただ「睡眠」と「記憶」、そして私たちが見る「夢」と「感情」に密接な関係があることはわかっています。感情というのは「好き」「嫌い」。好きの代表は食べ物が目の前にあるとき、嫌いは敵に襲われそうになったとき。どちらも動物はすぐに記憶が蘇り、素早く行動しないといけませんよね。それができるよう準備作業を睡眠で行っている。睡眠は「生きる抜くために必要な情報整理」と考えられています。



Q3 記憶と関係しているなら、受験生もしっかり寝たほうがいい?
 結論から言うと「YES」です。記憶には「単語を覚える」などだけでなく、運動がうまくなるなどの「手続き記憶」や感情の記憶も含まれます。メカニズムはまだわかっていませんが、眠ることで神経細胞(=ニューロン)同士がつながった部分(=シナプス)に変化が起こることがわかっています。シナプスは記憶と脳機能に関係しています。つまり睡眠はシナプス機能、ひいては記憶に関わっているのです。脳が情報処理できる能力は無限ではありません。取捨選択しないとパンクしてしまうし、重要な情報も取り出しにくくなってしまいます。先ほど言ったように、その取捨選択を睡眠中に行っている。さらに、寝ている間にニューロン同士をつなぎなおして、必要な記憶を素早く取り出せるようにしている、と考えられています。簡単に言うと、配線を整理する「脳のメンテナンス」ですね。実際、睡眠によって知能テストの成績がよくなるという報告も多数なされています。

桜井先生の著書『睡眠の科学』より

http://www.kaimin-hiroba.com

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